Combien y a-t-il de bitcoins (BTC) en circulation ?

Quel est le nombre de Bitcoins en circulation ?

Au troisième trimestre 2019, il y avait pratiquement 18 millions de Bitcoins dans le monde, d’après les données recueillies par Statista. Or, il faut savoir que le nombre final est fixé dans le code informatique de Bitcoin. Combien de Bitcoins maximum y aura-t-il à terme en circulation ? 21 millions ! Autrement dit : plus de 85,7 % des Bitcoins sont déjà sur le marché à la fin du mois de septembre 2019. Pourquoi le nombre de Bitcoins est-il limité ? Quelles en sont les conséquences ? On vous explique tout !

Nombre restreint de Bitcoins dans le monde : retour aux origines du projet

Le Bitcoin est l’origine de toutes les cryptomonnaies. Cette monnaie virtuelle a été lancée en 2009 par Satoshi Nakamoto, qui n’est pas un vrai nom, mais un pseudonyme. Le projet Bitcoin ne suit pas le système monétaire traditionnel (avec les monnaies fiat ou fiduciaires). Ainsi, la cryptomonnaie n’est pas émise ou administrée par une banque centrale ou une quelconque autorité bancaire. Le Bitcoin fonctionne via le protocole blockchain, qui permet le stockage des jetons et les échanges en toute transparence, sans organe de contrôle. Rappelons qu’une blockchain est une technologie de stockage et de transmission des échanges de cryptomonnaies.

L’extraction des Bitcoins passe par des opérations de minage. Miner une cryptomonnaie consiste à valider une transaction faite via cette cryptomonnaie en cryptant les données et en les enregistrant dans la blockchain.

Les mineurs sont des personnes qui réalisent les calculs mathématiques nécessaires au fonctionnement de la blockchain, en mettant à disposition leur matériel informatique. En contrepartie, ils perçoivent des Bitcoins échangeables contre d’autres cryptomonnaies ou convertibles en monnaies fiduciaires (euros, livres sterling, dollars, etc.). Dès sa création, le code informatique chiffre le nombre total de Bitcoins en circulation à terme à 21 millions.

Minage de Bitcoin

Mais combien de jetons le créateur du Bitcoin possède-t-il ? Il est difficile de le savoir, car les informations sont, pour beaucoup, confidentielles. Certaines voix comme celle de John MacAfee (le fondateur des logiciels antivirus) racontent que Nakamoto détiendrait autour d’un million de Bitcoins, tandis que d’autres divisent ce chiffre par trois.

Le nombre maximum de bitcoins atteint en… 2140 !

Chaque jour, le compteur de Bitcoins tourne. Fin 2019, près de 18 millions de jetons ont été créés. En toute logique, il en reste seulement 3 millions à miner. La deadline approcherait donc rapidement.

En réalité, le montant maximum de Bitcoins est prévu pour n’être atteint qu’en 2140. Pourquoi ? Parce que le rythme de minage de BTC est décroissant. En 2009, 50 Bitcoins voyaient le jour par bloc miné, soit toutes les dix minutes. Au moment de la rédaction de ce guide, ce rythme est redescendu à 12,5 Bitcoins qui apparaissent toutes les dix minutes.

Le rythme de création des bitcoins est divisé par deux tous les 210 000 blocs résolus. C’est ce qu’on appelle le halving. La résolution d’un bloc déverrouille 12,5 Bitcoins. Une fois le seuil des 210 000 atteint, la récompense est réduite de moitié. Autrement dit : bientôt, miner des Bitcoins ne rapportera plus que 6,25 bitcoins par bloc. Le prochain halving est prévu pour mai 2020. Ce processus de décroissance va donc rallonger la création de la cryptomonnaie. Et les chiffres de cette décélération prévoient que le dernier Bitcoin sera miné en 2140.

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Quelles conséquences sur le cours du Bitcoin ?

On le sait : tout ce qui est rare est cher. C’est sur ce postulat bien connu que s’appuie le modèle de gratification des mineurs. En effet, ces derniers pourraient être mécontents du fait que leur système de récompense se réduise. Pour compenser cette baisse de rémunération, les instigateurs et les promoteurs du Bitcoin comptent sur la hausse du cours de la cryptodevise par rapport aux monnaies fiduciaires. Les coûts de structure des mineurs s’expriment dans ces devises et la rentabilité de leur travail dépend donc du rapport entre le Bitcoin et celles-ci.

Hausse de la valeur du Bitcoin

Or, au fil des années, la production de Bitcoins va se tarir puisqu’il ne reste que 3 millions de Bitcoins à mettre en circulation dans le monde.

Résultat : l’offre va suivre cette tendance alors que la demande devrait se stabiliser. Si la demande continue de croître par rapport à l’offre, le cours du Bitcoin devrait donc augmenter, ainsi que sa valeur pour le plus grand bonheur des mineurs. L’effort d’extraction sera plus faiblement récompensé en volume de Bitcoins, mais ces derniers auront plus de valeur sur le marché.

Depuis 2009, combien de bitcoins ont-ils été perdus dans le monde ?

La question est judicieuse. En effet, tous les Bitcoins minés ne sont plus nécessairement en capacité d’être en circulation, ce qui signifie que, 2140 ou pas, le nombre de 21 millions de BTC en circulation ne sera en réalité jamais atteint. Pourquoi ? Tout d’abord, certaines personnes peuvent décider de retirer leurs jetons des circuits. On parle alors de “brûler des Bitcoins”, c’est-à-dire de détruire leur clé privée. Comment fait-on cela ? Il est par exemple possible d’opérer le retrait définitif de coins en plaçant le code OP-RETURN dans le programme Bitcoin. Toutes les transactions sortantes avec ces jetons sont alors invalides.

D’autres acheteurs de Bitcoin peuvent tout simplement avoir égaré leurs Bitcoins comme lorsqu’on perd des pièces de monnaie. En effet, les cryptomonnaies sont stockées sur des portefeuilles. Les cold wallets (clés USB, format papier) sont des objets qui peuvent être perdus.

Bitcoins perdus

Évidemment, il est difficile de chiffrer ces pertes par rapport au nombre de Bitcoins en circulation dans le monde actuellement. Une étude de 2018 ose l’hypothèse de 3 à 4 millions de Bitcoins brûlés et perdus. Les auteurs s’interrogent notamment sur la période de 2009 à 2011 qu’ils appellent « Bitcoin’s carboniferous period » (« la période carbonifère du Bitcoin ») au cours de laquelle de grandes quantités de jetons ont été extraites, mais inutilisées, s’accumulant dans la blockchain pour finalement être perdus, inexploitables et peut-être éternellement enfouis.

C’est aussi l’occasion d’aborder le nombre de Bitcoins volés. On évoquera le hack de Mt. Gox qui a provoqué le mystérieux détournement de 850 000 Bitcoins, ou le vol de 2016, sur la plateforme Bitfinex, de près de 120 000 BTC, soit un total de pratiquement 1 million de Bitcoins rien que pour ces deux affaires ! Il faut dire que le Bitcoin, par sa notoriété et ses perspectives, attire investisseurs, spéculateurs et détrousseurs numériques.

Et après 2140 ?

Après 2140 et l’arrêt théorique, mais prévu, du nombre de Bitcoins en circulation, il n’est guère facile de se prononcer. Comment savoir ce qu’il adviendra des sociétés, de leur fonctionnement et de leur développement dans un siècle ? Certains tentent d’esquisser des scénarios plus ou moins probables. Les frais récupérés par les mineurs devraient exploser, provoquant une augmentation des coûts de transaction. Toutefois, ces mêmes coûts de transaction pourraient baisser au préalable, si ces transactions hors blockchain passent à l’avenir par le réseau électrique, cette évolution n’étant pas exclue.

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