Retard technique, enlisement juridique… le projet géant TON de Telegram est-il voué à l’échec ?

Connue pour avoir été l’une des plus grosses ICO de tous les temps, la levée de fonds du projet TON de Telegram a rapporté 1.7 milliards de dollars début 2018, somme essentiellement levée auprès d’investisseurs professionnels. Les ambitions semblaient alors sans limite pour le projet des frères Durov, déjà à l’origine de la success story de la messagerie Telegram et du “Facebook Russe” VK. 2 ans plus tard, l’horizon s’est considérablement obscurci. Retrouvez aujourd’hui dans TheCoinTribune, avec l’aimable autorisation de l’auteur, la traduction d’un article d’Adrien Henni paru dans East-West Digital News

La semaine dernière, Telegram, l’application de messagerie fondée par le gourou technologique russe Pavel Durov, a reporté une fois de plus le lancement de sa plateforme blockchain TON et de la cryptomonnaie Gram. Il s’agit là du dernier avatar d’une série de perturbations et de retards pour le projet – l’un des crypto-projets les plus en vue. Le lancement hypothétique est maintenant prévu pour avril 2021, avec une clause de récupération pour les investisseurs.

Premiers retards

Grâce à une ICO controversée au début de 2018, Telegram a levé 1,7 milliard de dollars auprès de 171 investisseurs – fonds et particuliers fortunés – dont 39 originaires des États-Unis. Parmi ceux-ci figurent des fonds prestigieux de la Silicon Valley tels que Kleiner Perkins et Sequoia.

Selon le plan initial, une version minimale viable de TON devait être rendue publique au cours du deuxième trimestre de 2018 – il y a deux ans donc – avec un lancement complet promis pour 2019.

Après un premier retard, en août 2018, il a été indiqué que les principaux composants de la plate-forme étaient terminés à 90 %. Nombreux sont ceux qui ont gardé confiance dans les secteurs de la technologie et de la cryptographie, certains voyant même le projet de Durov comme un projet qui pourrait “tuer” Bitcoin.

Depuis lors, la sortie a été reportée plusieurs fois, en raison d’un cocktail de problèmes juridiques, techniques et en lien avec les investisseurs. La dernière date limite – le 30 avril 2020 – est maintenant dépassée, suite à une contestation juridique acharnée de la Commission américaine des opérations de bourse (SEC) lancée en octobre 2019.

La SEC, qui a surveillé de près l’écosystème crypto, en particulier les ICO, prétend que celle de 2018 de Durov – qui est également derrière la réponse de la Russie à Facebook, Vkontakte (VK), et qui vit maintenant en exil forcé – constituait une vente de titres non enregistrée. En mars dernier, un juge américain a statué que Telegram ne serait pas autorisé à lancer sa blockchain ou émettre des jetons Gram tant que cette affaire ne serait pas résolue.

Telegram a maintenant fixé avril 2021 comme date de lancement prévue pour TON

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Une offre de remboursement de plus d’un milliard de dollars

La contestation judiciaire a porté un rude coup aux plans de lancement de TON, Durov a dû en conséquence travailler dur pour conserver les investisseurs à bord. En annonçant le dernier retard la semaine dernière, Telegram a écrit aux investisseurs de TON, déclarant qu’ils recevraient finalement « des GRAM ou potentiellement une autre cryptomonnaie, aux mêmes conditions que celles de leur contrat d’achat initial », s’ils maintenaient le cap.

Toutefois, reconnaissant l’incertitude entourant les discussions avec les autorités, M. Durov a proposé une voie de sortie. Les investisseurs peuvent solder leur participation immédiatement et obtenir un remboursement de 72 % de leur investissement initial. S’ils choisissent de tenir jusqu’à la nouvelle date de lancement prévue, le 30 avril 2021, Telegram a promis de leur restituer 110 % de leur participation.

Si les régulateurs bloquent le projet au-delà de cette date, Telegram a déclaré qu’il rembourserait la dette en utilisant les fonds propres de la société.

« Avec 400 millions d’utilisateurs mensuels et une croissance organique de 1,5 million d’inscriptions par jour, Telegram est l’application de médias sociaux la plus téléchargée dans 27 pays », a déclaré la société aux investisseurs.

« Sur la base de l’évaluation des services de messagerie à des stades similaires de leur croissance, nous pensons que la valeur des capitaux propres de Telegram dépassera au moins plusieurs fois le montant total de sa dette potentielle résultant de cette offre », a ajouté Telegram.

Une autre volteface

Suite à ces déclarations rassurantes, de manière inattendue, Telegram a une fois de plus changé de cap. L’entreprise a demandé lundi 4 mai à ses investisseurs américains de se retirer immédiatement du projet en acceptant l’offre de remboursement de 72 %. « Une position réglementaire incertaine aux États-Unis » ne laissait aucune autre option aux investisseurs américains, a expliqué Telegram.

Les surprises n’étaient pas seulement pour les investisseurs américains. Ceux qui se trouvaient en dehors des États-Unis ont reçu leur propre mise à jour deux jours plus tard.

Telegram a déclaré qu’ils pouvaient toujours bénéficier de la promesse de remboursement de 110% s’ils conservaient leur investissement jusqu’en avril 2021, mais la société se réservait le droit de rembourser unilatéralement les investissements à tout moment avant cette date, et dans toute proportion comprise entre 72% et 110%, au prorata du temps écoulée à partir du 30 avril 2020.

Cette évolution est la troisième modification de l’offre de remboursement de Telegram au cours des six derniers mois, depuis l’offre de remboursement de 77 % faite en octobre 2019 aux investisseurs disposés à se retirer.

La réduction depuis lors – de 77% à 72% – semble provenir de la poursuite des dépenses pour le développement du projet. En janvier 2020, Telegram avait déjà dépensé 405 millions de dollars sur les 1,7 milliard qu’il avait levés début 2018, comme le montrent les documents judiciaires cités par The Bell.

Les investisseurs perdent patience

À l’époque, « les investisseurs ont choisi de rejeter l’offre et ont accepté de prolonger le délai d’émission des jetons jusqu’en avril 2020 », note Securities.io. « Le marché était fort et la plupart des investisseurs ont manifesté le désir de recevoir des jetons plutôt que des remboursements ».

Cette fois-ci, les réactions des investisseurs – de la possibilité de demandes de remboursement aux poursuites judiciaires – demeurent incertaines. Dans le contexte actuel de pandémie et de crise économique, un nombre important d’investisseurs pourraient avoir besoin d’un remboursement immédiat, même s’ils sont prêts à perdre 28 % de leur investissement initial, ont indiqué plusieurs sources il y a quelques semaines.

La légèreté de Telegram envers les investisseurs ne contribuera sans doute pas à les retenir. Pavel Cherkashin, qui a participé à l’ICO dans le cadre d’un consortium d’investisseurs individuels, a déclaré à East-West Digital News qu’il avait l’intention de demander le remboursement de 72 % immédiatement. Il envisage également d’intenter un procès.

« Les fonds des investisseurs ont été essentiellement dépensés pour le développement de Telegram, ce qui constitue un conflit d’intérêts », a-t-il déclaré.

D’autre part, certains investisseurs pourraient être intéressés par la conversion de leurs allocations symboliques en actions Telegram, si cette option devait rester sur la table.

Vers un échec annoncé de l’ICO ?

Les retards dans le lancement de TON n’ont pas seulement été le résultat de la tentative de la SEC de le bloquer.

Anton Rozenberg, ancien directeur technique (CTO) de Vkontakte et dirigeant de Telegram, fait partie de ceux qui doutent de l’état de préparation technique et de la robustesse de la plate-forme TON.

« Au-delà du fait que l’architecture logicielle soit loin d’être idéale, même en ce qui concerne la présentation et la documentation, il n’est pas possible qu’il soit prêt à émettre des jetons sur un exchange », a-t-il déclaré lors d’une récente interview. « Après son lancement, le projet pourrait s’effondrer tant sur le plan technique qu’économique en l’absence de toute demande pour de tels jetons ».

« Dans un réseau décentralisé, le coût des erreurs est bien plus élevé que dans le cas d’une messagerie instantanée. Si quelqu’un vole des millions ou des milliards de dollars, il n’y a aucun moyen de les récupérer », a-t-il ajouté.

Si l’ICO de 2018 a été un brillant succès tactique, les compétences stratégiques de M. Durov ont été moins convaincantes, estime M. Rozenberg.

« Tout dans cette ICO semblait magique : Telegram a réussi à lever sur un projet virtuel autant, voire plus, que la société elle-même aurait pu être valorisée – sans presque aucun engagement auprès des investisseurs et sans céder la moindre part de capital ».

« Le livre blanc était beau et avait l’air intelligent, il y avait une équipe, il y avait beaucoup d’argent. Il semblait qu’il y avait aussi beaucoup de temps. Mais peu après l’ICO, il est apparu qu’il ne restait plus beaucoup de temps et que tout était plus compliqué ».

Faisant écho à ces points de vue, le procès de la SEC ne comporte pas seulement des considérations juridiques visant à définir les jetons Gram comme des valeurs mobilières, la commission soutient également que Telegram n’a pas créé de blockchain viable, comme il l’avait promis, rapporte CoinDesk. Telegram n’a pas répondu aux demandes de commentaires sur l’état actuel du projet pour cet article.

Tout en aspirant à surpasser Bitcoin et Ethereum, « Telegram n’a présenté aucune preuve concrète qu’il a atteint cet objectif », fournissant simplement une « déclaration vague et peu concluante » décrivant la blockchain comme « pleinement fonctionnelle et prête à être lancée », selon la SEC.

Le projet TON est-il virtuellement mort ? Les dernières conditions de remboursement de Telegram pourrait le laisser penser- sinon pourquoi imposer cette option d’un remboursement partiel obligatoire anticipé ? Quoi qu’il en soit, Pavel Durov et ses développeurs n’ont plus qu’un an pour avouer leur échec ou livrer la marchandise.

(initialement publié sur East West Digital News).

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